Лед и снег представляют серьезную опасность как для частных, так и для крупных коммерческих самолетов. Переохлажденная вода прилипает к крыльям и корпусу аппарата, изменяя его аэродинамику, и даже может стать причиной крушения. Концерн Boeing разработал новую систему, которая поможет ему тестировать поведение своих самолетов при обледенении. Для этого используется напечатанный на 3D-принтере искусственный лед, имитирующий все ключевые свойства настоящего, но гораздо более подходящий для наземных испытаний.

Согласно поданной патентной заявке, Boeing исследует возможность использования напечатанного пластикового льда, который позволит воспроизводить модели обледенения самолетов в воздухе. Такому материалу можно придавать любые формы, а затем крепить его к тестовому аппарату, имитируя обледенение крыльев, закрылков и двигателей. Количество производимого снега также можно регулировать, это позволит отслеживать мельчайшие изменения аэродинамики самолета и его способность избавляться от смерзшейся корки.

Каждый фрагмент льда печатается на принтере и крепится на двустороннюю липкую пену. Поскольку все элементы создаются с помощью быстрой и удобной 3D-печати, их можно разрабатывать и апробировать в кратчайшие сроки и с минимальным ущербом для самолета.

Эта технология выгодно выделяется на фоне существующих протоколов испытаний, которые требуют применять искусственный лед на основе стекловолоконной смолы. Такие элементы сложны в изготовлении и часто приводят к повреждениям летательных аппаратов. После стандартных тестов со стекловолокном демонстрационный самолет считается непригодным к дальнейшему использованию, что существенно увеличивает стоимость испытаний.