Одно из главных преимуществ 3D-печати заключается в оперативности процесса создания прототипа: деталь печатается по заданным параметрам, после чего доводится до совершенства вручную. Новая технология упрощает процесс еще больше, позволяя изменять макет уже в ходе печати.

Команде ученых из Корнелльского университета удалось создать систему, названную On-the-Fly Print: она позволяет останавливать принтер прямо в процессе печати, чтобы уже созданный фрагмент можно было измерить и протестировать. Таким образом можно внести любые изменения уже на этом этапе, не дожидаясь, пока погрешности станут более заметными.

Действие технологии основано на модифицированном 3D-принтере WirePrint. В отличие от других моделей, он печатает не весь предмет сразу, а лишь его каркас из прочного быстрозастывающего пластика. Вращаясь, сопло принтера заполняет пластиком нужные участки детали, встроенный резак удаляет излишки материала, а пара дополнительных сопел при необходимости охлаждает деталь, чтобы ускорить затвердевание пластика.

Немаловажно, что платформа, на которой печатается объект, съемная. В любой момент печать можно прервать, вытащить деталь вместе с основанием, на котором она стоит, и протестировать ее. Затем достаточно вернуть платформу на место и нажать одну кнопку для возобновления печати. Магнитная система выравнивает основание относительно принтера в случае, если вы установите ее неправильно.

Помимо модифицированного принтера, в систему On-the-Fly Print входит специальная программа САПР (система автоматического проектирования), позволяющая менять дизайн предмета уже после того, как печать была запущена.

В демонстрационном ролике разработчики показали, как работает система, на примере игрушечной модели самолета. Хотя фюзеляж уже печатается, крылья еще только проектируются в САПР. Когда завершается стадия подготовки дизайна крыльев, принтер тут же получает обновленную задачу. После печати первого крыла его достают из принтера, проверяют, и только потом на печать отправляется второе, в то же время специалисты принимаются за дизайн кабины.

Такой подход способен улучшить качество проектирования в 3D-печати: ранее приходилось создать с десяток прототипов, чтобы сделать дизайн оптимальным. Теперь же можно сразу обнаружить, когда что-то пошло не так, и скорректировать в соответствии с этим те части, которые еще не отпечатаны.