Далеко не все действительно масштабные объекты звездного неба можно хорошо рассмотреть в видимом диапазоне. К счастью, астрономия располагает средствами, позволяющими решить эту проблему. Один из таких объектов недавно заснял 2,2-метровый телескоп Европейской южной обсерватории в Ла Сийя в Чили.

На небе туманность Креветка занимает площадь, равную четырем площадям полной Луны. Однако для наших глаз она практически незаметна – туманность насыщена газом и пылью, сквозь которые почти не проходит видимый свет. Зато широкоугольная камера 2,2-метрового телескопа в Ла Сийя способна видеть в инфракрасном диапазоне, где нагретый газ и пыль излучают вполне интенсивно.

Поэтому на фото хорошо видны не только три области звездообразования, где постоянно образуются молодые звезды, но и множество других объектов туманности, расположенной в 6000 световых лет от нас. Основную часть светимости всему этому сектору неба дает ультрафиолетовое излучение, энергия фотонов которого достаточно велика, чтобы отрывать электроны от атомов газа. Когда эти электроны теряют часть своей энергии и вновь объединяются с атомами (процесс, известный как рекомбинация), часть их энергии при этом переходит в фотоны меньших энергий, которые мы и воспринимаем как свечение.

Основную часть ультрафиолета, ионизирующего газ в туманности, порождают молодые голубые звезды, отсутствующие в непосредственных окрестностях Солнечной системы. Это очень большие объекты, массой во много раз превосходящие Солнце, с температурой поверхности до десятков тысяч градусов. Из-за интенсивно идущих внутренних термоядерных реакций такие светила не очень стабильны и живут не более миллиона лет, после чего превращаются в сверхновые, ударной волной провоцируя коллапс газопылевых облаков – то есть образование новых звезд в своих окрестностях. Такой конвейер звездообразования поддерживает количество новых звезд, постоянно рождающихся в туманности Креветка, на довольно высоком уровне.

Считается, что в среде, похожей на нынешнюю туманность Креветка, некогда сформировалось и Солнце. Однако по каким-то причинам (быть может, из-за близких вспышек сверхновой) со временем оно покинуло свои ''звездные ясли''. Таким образом, дальнейшее изучение подобных объектов вполне может рассказать об обстоятельствах образования нашей собственной звезды и ее планетной системы.