Создан марсоход для работы в условиях почти полного отсутствия силы притяжения.

При исследовании комет, астероидов и небольших спутников возникает ряд трудностей. Саму по себе посадку можно сравнить с попыткой приземлиться на батут. Однако наибольшей проблемой является невозможность передвигаться по поверхности небольших космических объектов в связи с почти полным отсутствием силы тяжести и сцепления.

Для решения этой проблемы группа инженеров NASA из лаборатории по разработке ракетных и реактивных двигателей работает над созданием марсохода, получившего название Hedgehog – еж. Это симметричный аппарат, передвигающийся посредством прыжков, кувыркания, скачков и образования искусственных "торнадо". Марсоход представляет собой куб с иглами в каждом углу. Аппарат одинаков со всех сторон, поэтому совершенно не имеет значения, на какую сторону он будет приземляться. Кроме этого, кубическая форма позволит сэкономить место на космическом корабле.

Внутри марсоход оснащен тремя маховиками. Они медленно набирают обороты до необходимой скорости, а затем резко включается тормоз. Таким образом, кинетическая энергия маховиков передается кубу, заставляя его переворачиваться, прыгать или вращаться в зависимости от силы толчка и направления. Иглы выступают в функции амортизаторов, защищающих аппарат от повреждений. Они также действуют как захватные устройства и имеют встроенные датчики и антенны.

Принцип, на основе которого работает Hedgehog, прост. Но именно благодаря ему марсоход может вращаться, совершать прыжки на расстояние и кувыркаться, чтобы достичь цели своего "путешествия".

Главной задачей для команды инженеров было создание небольшого и недорогого марсохода, который бы не занимал на космической базе много места. После доставки на место назначения данные с Hedgehog будут передаваться на Землю по тому же принципу, как работают спутники Марса Curiosity и Opportunity.

Прототипы "ежей" уже созданы. Вес одного из них составляет приблизительно 5 кг, но планируется, что в будущем он будет весить 9 кг и его оснастят инструментами.

Другой "еж" имеет меньший размер и вес, а также более короткие иглы. Какая из разработанных новинок окажется более эффективной, еще предстоит выяснить. Кроме этого, если в первой модели для остановки маховиков используются дисковые тормоза, то здесь этой же цели служат ремни фрикционного диска.

Два прототипа с разными тормозными системами были разработаны не случайно. От способа торможения маховиков зависит угол прыжка марсохода. Важно было понять преимущества и недостатки обеих систем.

Оба "ежа" прошли испытания, совершив 180 полетов по параболическим траекториям на борту самолета NASA C-9, где были смоделированы условия невесомости. Роботов поместили в коробку из прозрачной пластмассы, после чего проверили их действие на различных поверхностях, имитирующих среду исследуемых объектов: песчаной, неровной, скалистой, скользкой, покрытой льдом, мягкой и рыхлой.

Как отмечают инженеры, закончен лишь первый этап работы. Следующий шаг – сделать "ежей" достаточно автономными, чтобы они могли работать без управления с Земли.