В НАСА рассматривают возможность доставки образцов марсианского грунта на Землю при помощи коммерческого аппарата Dragon и ракеты-носителя Falcon Heavy разработки компании SpaceX. В настоящее время Dragon используется для доставки припасов и научного оборудования на Международную космическую станцию. Согласно контракту с НАСА Space X проведет 12 пусков Dragon, два из которых уже успешно прошли.

В НАСА давно интересовались возможностью пробурить на Марсе неглубокие скважины для получения образцов грунта. По мнению планетологов, изучение марсианского грунта позволит ответить на вопрос, могла ли существовать (и существует ли сейчас) на Марсе жизнь. Несколько лет назад в Исследовательском центре Эймса НАСА был запущен проект по поиску способов доставки марсианского грунта на Землю.

После оценки экспертами НАСА различных вариантов наиболее перспективным решением оказалась небольшая доработка беспилотного аппарата Dragon.

Лоренс Лемке, главный инженер отдела планирования миссий Центра Эймса, делится: "Поначалу мы смотрели на эту возможность скептически. За историю космонавтики часто выдвигались предложения использовать космические аппараты, предназначенные для околоземных полетов, для действий в глубоком космосе. Обычно после проведения инженерной оценки подобные идеи отвергаются, поскольку в конструкцию существующих кораблей приходится вносить так много изменений, что проще разработать новый аппарат с нуля".

Тем не менее после тщательного изучения космического грузовика SpaceX инженеры НАСА заключили, что слегка модифицированный Dragon – Red Dragon – сможет долететь до Марса, забрать груз и вернуться на Землю.

После доработки Red Dragon сможет нести все необходимое оборудование, включая ракету для перевозки груза с Марса на земную орбиту (MAV) и оборудование для переноса образцов с MAV на другой космический аппарат. Предполагается, что Red Dragon доставит примерно 2 тонны полезного груза – это в два раза больше, чем мог любой аппарат, садившийся на Марс ранее.

Согласно планам, Red Dragon выведет в космос ракета-носитель Falcon Heavy. Затем аппарат долетит до Марса и аккуратно приземлится на поверхность планеты, задействовав тормозные двигатели SuperDraco. Потом Red Dragon загрузит образцы грунта, полученные от марсохода, в модуль MAV. В случае неудачи аппарат сможет собрать и собственные образцы при помощи манипуляторов.

Далее ракета MAV с грузом взлетит с поверхности Марса и направится к Земле. На околоземной орбите MAV встретится с аппаратом ERV и передаст ему образцы, а ERV уже привезет их в конечную точку назначения.

Хотя в НАСА подчеркивают, что работа по проекту Red Dragon будет вестись без привлечения коммерческих организаций, основатель SpaceX, Илон Маск, высказался в поддержку агентства: "Dragon 2 может садиться на любую поверхность (жидкую или твердую) в Солнечной системе. Приятно слышать, что люди думают о вариантах его применения! В "одноразовом" режиме Falcon Heavy сможет донести полностью загруженный Dragon на Марс или "облегченный" Dragon – на одну из лун Юпитера".

Анти-смартфон