Американский стартап-проект Moon Express объявил о заключении контракта с новозеландской компанией Rocket Lab. Речь идет о запуске трех космических аппаратов на Луну. Причем два из них должны отправиться к естественному спутнику Земли уже в 2017 году. Таким образом, появились явные претенденты на победу в конкурсе Google Lunar XPRIZE.

Впервые такой масштабный контракт в космической сфере был заключен между неправительственными организациями. Rocket Lab выступит в качестве подрядчика и будет отвечать за запуск космических аппаратов Moon Express MX-1, используя ракетный комплекс Electron собственной разработки.

Луноходы взлетят либо с территории США, либо с космодрома Rocket Lab, расположенного в Новой Зеландии. Инженеры планируют использовать такую схему запуска, в которой путь к спутнику Земли будет рассчитан с максимальной экономией топлива. Стандартный вес аппарата MX-1 составляет 600 кг, но при необходимости возможно изготовление и более массивных модификаций. При "посещении" другой планеты луноход будет заниматься научными исследованиями, а также доставлять коммерческие грузы.

Изначально планировалось запустить MX-1 на экваториальную орбиту Земли, присоединившись к старту очередного спутника связи. Новый контракт предоставил Moon Express доступ к недорогим ракетам-носителям Electron. Они выполнены из композитных материалов и в своей основе используют электрические топливные насосы. В Rocket Lab считают, что их технология позволит произвести около сотни коммерческих запусков на орбиту Земли и стоимость каждого из них не превысит 4,9 миллиона долларов.

Главная цель полета MX-1 – борьба за премию Google Lunar XPRIZE. В денежном выражении она составляет 30 миллионов долларов. Согласно условиям организаторов конкурса, космический аппарат должен пройти не менее 500 метров по поверхности Луны, сделать качественные фотографии и кадры HD-съемки, а затем передать их на Землю. Ранее компания Google уже выделяла миллион долларов на орбитальный запуск прототипа данного лунохода.

По словам разработчиков, в будущем технологии Moon Express во много раз сократят затраты на освоение космоса. Они помогут достичь дальних астероидов и даже спутников Юпитера. В настоящее время инженеры компании максимально используют возможности 3D-печати, чтобы удешевить стоимость полета на Луну.