Североамериканское космическое агентство совместно с частной компанией Aerospace Corporation of El Segundo запустило в космос микроспутник CubeSat, несущий лазер для передачи данных.

На Международной космической станции уже эксплуатируется экспериментальная установка лазерной связи OPALS. Она состоит из собственно лазера, посылающего свой сигнал наземной наблюдательной станции. Поскольку последняя неподвижна, а МКС крутится вокруг планеты, лазеру все время нужно менять свое положение в ходе передачи данных. Это означает, что он должен иметь высокоточный шарнир, работающий в вакууме при больших перепадах температур.

Aerospace Corporation of El Segundo предлагает принципиально иное решение проблемы перемещения лазера. В ее экспериментальном спутнике CubeSat (размерами 10 х 10 х 10 сантиметров) смонтирована система Optical Communications and Sensor Demonstration (демонстратор оптической связи и сенсора-приемника). Устройство имеет небольшие солнечные батареи. Но за счет направленной передачи электромагнитных волн (свойственной лазерам и отсутствующей у радиоволн) и небольшого количества энергии хватает, чтобы поддерживать работу такого канала связи.

К сожалению, спутник, запущенный накануне на борту ракеты-носителя Atlas V, пока не может начать запланированную передачу данных на скоростях до 200 мегабит в секунду. Дело в том, что система управления его маневровыми микродвигателями испытывает сбои, связанные, по всей видимости, с работой программного обеспечения. В настоящее время специалисты НАСА ищут возможность компенсировать эти нарушения. Следующий пуск спутников формата CubeSat с системами лазерной связи на борту намечен на 1 февраля 2016 года. В этот день на орбиту планируется вывести сразу два таких устройства.