В НАСА пытаются найти замену стандартным видам космического топлива. Одним из возможных вариантов является метан, имеющий лучшие характеристики, чем используемое сейчас топливо.

Метан является распространенным на нашей планете газом, отчасти виновным в появлении парникового эффекта. Однако в космическом пространстве характеристики этого вещества могут, наоборот, принести человечеству пользу.

В отличие от жидкого водорода, который на сегодняшний день повсеместно используется в качестве топлива для ракет, метан куда более стабилен.

В первую очередь его можно безопасно хранить при довольно высоких температурах, потому что он более плотный, что позволяет сэкономить свободное место на космическом корабле, поместив его в небольшие контейнеры.

На протяжении последних десяти лет НАСА активно разрабатывало компоненты двигателя, которые смогут работать как с жидким водородом, так и с метаном. Некоторые созданные на 3D-принтере компоненты уже проходят испытания.

Ожидается, что будущие космические путешественники смогут получать метан из газов в атмосфере различных планет, в том числе и с Марса. Это позволит заправлять горючим спускаемый аппарат для возвращения на орбиту Марса. А после проведения всех необходимых работ использовать топливо, изготовленное на поверхности самой планеты, вместо того чтобы везти топливо с собой с самой Земли.

Подобная технология может быть полезна для исследования более далеких территорий, чем Красная планета. Ведь выяснилось, что другие объекты в нашей Солнечной системе также содержат запасы метана.