Американская компания Virgin, принадлежащая миллиардеру Ричарду Брэнсону, начала проводить испытания второго образца своего пассажирского космического корабля SpaceShipTwo. Это первые испытания после аварии 2014 года, в которой был уничтожен оригинал космолета.

Проектом отправки людей в космос на коммерческой основе занимается подразделение компании под названием Virgin Galactic. Фирма планирует осуществлять в будущем не только коммерческие суборбитальные полеты, но также запуски небольших спутников и, возможно, организовывать полноценные орбитальные полеты.

Суборбитальный полет пассажирского корабля Virgin будет проходить по параболической траектории. Это значит, что космолет наберет необходимую высоту, однако его скорости будет недостаточно для выхода на орбиту, поэтому он быстро спустится на Землю. Стартовать SpaceShipTwo будет со специального самолета-носителя White Knight Two, также разработанного инженерами Virgin Galactic. Самолет поднимет корабль на высоту 15 км, где произойдет отделение космолета и включение его собственного реактивного двигателя.

За 8 секунд корабль достигнет сверхзвуковой скорости, а уже через 70 секунд окажется в верхней точке своего полета на высоте в 110 км (это на 10 км выше условной границы космоса). После этого аппарат выключит двигатель и перейдет в состояние свободного падения. Это даст возможность пассажирам в течение нескольких минут побыть в невесомости.

Источник фото: Virgingalactic.com

Последующее торможение аппарата об атмосферу будет осуществляться с помощью системы оперения, которая раскрывается на концах крыльев космолета. Именно эта система стала косвенной причиной аварии первого образца SpaceShipTwo. 

Авария произошла 31 октября 2014 года во время четвертого по счету испытательного полета космолета. После отделения от самолета-носителя корабль успел пролететь с включенным двигателем всего несколько секунд, после чего один из пилотов по ошибке раньше времени включил систему торможения, выпустив дополнительное оперение. В итоге аппарат разрушился еще в воздухе, а его обломки упали в пустыне Мохаве в Неваде, где находится используемый Virgin аэродром. Виновный в аварии летчик погиб, второму пилоту удалось катапультироваться с парашютом. Пилот получил тяжелые травмы.

Конструкция нового корабля предполагает систему компенсации ошибок пилотов, чтобы исключить возможность повторения аварии. По словам сотрудников Virgin Galactic, в ходе испытаний нового космолета тщательно проверят как его общую надежность, так и работоспособность всех составляющих его компонентов по отдельности.

Когда планируется отправить в космос первых пассажиров, компания пока не уточняет. На данный момент известно, что первым рейсом полетит главный конструктор корабля Бурт Рутан, а также сам Ричард Брэнсон. Тем не менее забронировать суборбитальный полет на SpaceShipTwo можно уже сегодня, это обойдется в $250 тыс. Ожидается, что в будущем цена значительно снизится в результате роста конкуренции — аналогичными проектами коммерческих космических полетов занимаются в США и другие частные компании: SpaceX Илона Маска и Blue Origin основателя Amazon Джеффри Безоса.

Очищающая салфетка