Ученые из NASA работают над лазерной силовой установкой, которая могла бы разгонять космические корабли до скорости, составляющей 30% от скорости света и доставлять оборудование на Марс всего за три дня. По словам исследователей, возможность такой разработки уже подтвердили теоретические расчеты.

Ученые планируют использовать для разгона кораблей давление света. Несмотря на то что частицы света, фотоны, не имеют массы, они обладают импульсом и при отражении от какого-либо объекта сообщают ему свой импульс, толкая вперед. На эффекте давления света основаны проекты различных солнечных парусов. В них для разгона космических кораблей используется энергия света Солнца.

В NASA предложили альтернативную идею, заключающуюся в применении мощных лазерных импульсов, которые могли бы посылаться специальными установками в сторону кораблей с Земли. Лучи света лазера достигали бы специального отражающего зеркала, установленного на космическом аппарате и, отражаясь от него, сообщали бы кораблю ускорение.

По расчетам ученых, такая технология потенциально способна разогнать миниатюрный космический аппарат до скорости, составляющей 30% от скорости света. Причем энергозатраты на осуществление подобного лазерного разгона были бы сравнимы с затратами ракетных химических двигателей при выведении шаттлов на орбиту. По словам автора концепции физика Филипа Лубина, для этого хватило бы мощности установки в 50–100 гигаватт.

Космический аппарат весом в 100 кг лазерная установка могла бы доставить на Марс всего за три дня. Более тяжелый корабль, перевозящий, к примеру, грузы и экипаж, долетел бы до Красной планеты примерно за месяц. Для сравнения: космические корабли, разрабатываемые для полета на Марс в наши дни, предполагают скорости лишь около 0,003% от световой, а полет на Красную планету при таких условиях будет длиться от 6 до 8 месяцев.

Достигать скоростей, близких к скорости света, человечество научилось пока лишь в лабораторных условиях на ускорителях элементарных частиц. К примеру, скорость протонов на Большом адронном коллайдере лишь на три метра в секунду меньше световой. Однако даже для разгона элементарных частиц физики вынуждены решать множество сложных прикладных задач и использовать колоссальное по стоимости оборудование.

Несмотря на теоретическую возможность создания лазерной силовой установки и достижения космическими кораблями скорости, сравнимой со световой, реализация подобных технологий, по мнению экспертов, может занять десятки или даже сотни лет.