Космический корабль Dragon в рамках грядущей экспедиции к Международной космической станции доставит на орбиту экспериментальный надуваемый модуль BEAM, пригодный для обитания космонавтов. Модуль планируется пристыковать к МКС, после чего он будет надут для использования.

Запуск Dragon, подготовленный компанией SpaceX, назначен на 8 апреля. Спустя два дня модуль достигнет МКС, а в середине апреля будет пристыкован к станции роботизированной рукой. Процесс надувания модуля запланирован на конец мая – начало июня.

Созданный частной космической компанией Bigelow Aerospace модуль BEAM является первым жилым надуваемым космическим аппаратом, пригодным для размещения в нем космонавтов. Ранее подобные эксперименты проводились лишь с автономными спутниками, размещаемыми на орбите.

Технология надуваемых модулей может быть выгодной с точки зрения экономии массы и пространства в грузовых отсеках космических кораблей, что может удешевить орбитальные запуски. После надувания объем рабочего пространства внутри модуля увеличивается примерно в 10 раз. В спущенной конфигурации такие модули гораздо компактнее, чем их обычные аналоги.

Инженеры Bigelow Aerospace уверены, что оболочка модуля будет успешно защищать космонавтов от столкновений с метеоритами или космическим мусором, несмотря на кажущуюся мягкость. За счет нескольких слоев защитных материалов способность выдерживать удар при столкновении с мелкими объектами у оболочки не уступает таковой у остальных модулей МКС.

Для полноценного функционирования в космосе модуль еще предстоит тщательно протестировать. На его борту установлены многочисленные датчики, которые будут следить за радиационной, тепловой и экологической обстановкой внутри модуля и проверять, соответствуют ли показания требованиям NASA. За время тестовой работы надувного модуля космонавты будут посещать его два-три раза каждые полгода, проводя внутри по несколько часов.

В дальнейшем технологию надуваемых модулей планируется рассмотреть для возможного применения в будущих экспедициях на Луну и Марс — соответствующий контракт между NASA и Bigelow Aerospace уже подписан. Работы планируется начать в течение следующих двух лет, когда будут проанализированы данные эксперимента на МКС.