Российский миллионер и владелец Mail.ru Group Юрий Мильнер объявил о старте проекта по запуску межзвездных нанокораблей к альфе Центавра. Предприятие, на реализацию которого Мильнер выделил грант на  $100 млн, также будут курировать известный физик Стивен Хокинг и глава Facebook Марк Цукерберг.

Амбициозный проект предполагает запуск космических аппаратов, вес которых не будет превышать нескольких граммов. Каждый такой нанокорабль будет оснащен солнечным парусом. Однако для разгона кораблей будет использован не солнечный свет, а лазерный луч, посылаемый с Земли.

Согласно расчетам, с помощью этого метода корабли можно будет разогнать до скорости в 20% от световой — это примерно 60 тыс. км/с, или более 215 млн км/ч. Такая скорость позволит преодолеть расстояние до альфы Центавра примерно за 20 лет.

По словам Юрия Мильнера, осуществление подобного проекта стало возможным лишь в последние несколько лет, поскольку именно сейчас появились необходимые для этого технологии — достаточно маленькая и легкая электроника, позволяющая сделать корабли очень миниатюрными, а также достаточно тонкие материалы для изготовления солнечного паруса толщиной всего в несколько сот атомов.

По расчетам Мильнера, вес всей электроники одного нанокорабля не будет превышать одного грамма, а паруса — нескольких граммов. При этом каждый корабль предполагается оснастить как минимум одной камерой для передачи изображений. Если кораблям удастся долететь до альфы Центавра, то передача информации оттуда займет более 4 лет.

Согласно планам российского миллионера, полет удастся осуществить не ранее чем через 20–30 лет. За это время необходимо решить ряд серьезных технологических задач, которых работающие над проектом ученые насчитали не менее 20.

Альфа Центавра является третьей по яркости звездой на ночном небе и представляет собой двойную звезду, находящуюся на расстоянии в 4,36 светового года от Солнца. Из-за близкого расположения к Солнечной системе альфа Центавра на протяжении многих лет считается звездной системой, наиболее пригодной для первого межзвездного перелета.

Обе звезды системы альфы Центавра близки по своим характеристикам к Солнцу, однако вращающихся вокруг них планет пока обнаружено не было. При этом считается, что в данной системе также присутствует и третья звезда — маленький красный карлик проксима Центавра, невидимый невооруженному глазу. Однако астрономам до сих пор не ясно, действительно ли проксима Центавра входит в систему и вращается вокруг альфы Центавра или является отдельной звездой.