Причиной возникновения рака простаты могут быть не мутации в генах, изменяющие последовательность ДНК, а так называемые эпигенетические изменения, нарушающие активность генов. К такому выводу пришли авторы нового исследования, недавно опубликованного в журнале Nature Genetics.

Большинство онкологических заболеваний вызвано мутациями в генах, регулирующих рост клеток. Некоторые виды рака могут быть вызваны особыми вирусами. Однако многие другие типы рака невозможно однозначно объяснить мутациями в ДНК или действием вирусов. К ним относится рак предстательной железы: при нем фиксируется лишь небольшое количество мутаций. "Это заставило нас задаться вопросом: какие еще процессы могут там происходить?" – говорит автор нового исследования – доктор Метью Фридман из Института рака Дана-Фарбер (США).

Уже давно было установлено, что важнейшую роль в развитии рака простаты играет андрогеновый рецептор. Эта молекула находится внутри клетки и способна реагировать с мужским половым гормоном – тестостероном. Соединившись с ним, андрогеновый рецептор начинает взаимодействовать с ДНК и регулировать активность многих сотен генов, вызывая рост клеток предстательной железы. Важным методом медикаментозного лечения рака простаты является гормональная терапия, направленная на подавление работы андрогенового рецептора.

Для того чтобы разобраться в причинах возникновения рака простаты, авторы исследования сравнили, какие гены регулирует андрогеновый рецептор в здоровых клетках и злокачественных клетках, полученных от онкологических больных. Выяснилось, что у больных андрогеновый рецептор связывается с совершенно другим набором генов. Таким образом, сама ДНК не изменена в результате мутаций, однако в злокачественной клетке работают совсем другие гены. Такая ситуация называется эпигенетическим перепрограммированием. Хорошей новостью является то, что, в отличие от мутаций, происходящих на уровне ДНК, эпигенетические изменения обратимы. Например, существуют методы эпигенетического перепрограммирования, с помощью которых получают индуцированные стволовые клетки. Авторы работы полагают, что похожий подход в будущем можно будет применить и для лечения рака простаты.