В Технологическом университете Квинсленда (QUT) было сделано новое открытие. В древнем австралийском виде табака удалось найти ген, мутация в котором делает это растение устойчивым к засухе, но беззащитным перед инфекциями.

Растение Nicotiana benthamiana уже давно широко используется в лабораториях всего мира из-за своей особенности – оно лишено естественной защиты против многих инфекций, а значит, идеально подходит для изучения вирусов растений и создания генетического модифицирования. Удивительно, но эта черта также сделала растение чрезвычайно жизнеспособным, что необходимо при культивации в космических условиях.

Хотя отсутствие иммунитета делает растение уязвимым, освобождается значительное количество энергии для скорейшего прорастания, цветения и производства более крупных семян. Это достоинство мало пригодится в болезнетворной среде. Но растению, которое прозвали Pitjuri, это качество помогло выиграть в борьбе с засухой – главным врагом скалистой местности недалеко от границы Западной Австралии. А способность семян прорастать даже при небольших осадках помогала растению выживать в суровом климате Центральной Австралии на протяжении 750000 лет.

Открытие такой особенности у растений дает огромные перспективы в области генетических исследований. Так, растение Nicotiana benthamiana недавно было использовано для создания экспериментальной вакцины действующей на вирус лихорадки Эбола, которая была опробована на двух сотрудниках гуманитарной помощи из Франции.

Профессор-генетик Питер Уотерхаус (Peter Waterhouse) назвал растение "лабораторной крысой" растительного мира. Биологи часто используют специальную линию мышей, имеющих генетическую мутацию, которая приводит к значительному снижению числа Т-лимфоцитов и, следовательно, затормаживанию работы иммунной системы. Это означает, что организм не будет отторгать различные типы тканей и опухолевые трансплантаты, что делает их идеальными для медицинских исследований.

Открытие гена, лишающего это растение иммунитета, позволит подобным же образом генетически модифицировать другие растения, чтобы использовать их в биотехнологических целях. Кроме того, профессор Уотерхаус заявляет, что крупные семена Nicotiana benthamiana могут быть использованы в фармацевтических целях для получения антител: чем больше семя, тем больше оно даст антител.