Новое исследование, проведенное на факультете здравоохранения Университета Джона Хопкинса, показало, что ДНК детей в возрасте до 5 лет содержит характерные признаки, позволяющие определить, подвергался ли организм в пренатальный период воздействию табачного дыма. Результаты исследования были опубликованы в журнале Environmental Research.

О том, что вредные воздействия в период беременности могут навредить развитию ребенка, хорошо известно. Одни воздействия в критические этапы развития плода могут нарушить нормальное формирование органов. Другие могут повредить структуру ДНК, также вызвав генетические заболевания. Такие серьезные последствия вредных воздействий легко обнаружить. Однако возникает вопрос, как влияют на организм ребенка незначительные неблагоприятные факторы: химические соединения, содержащиеся в пластике, загрязненная питьевая вода, хроническая инфекция?

Для того чтобы ответить на него, авторы нового исследования изучили эпигенетические изменения, происходящие в организме детей, чьи матери курили во время беременности. Такие изменения представляют собой небольшие химические модификации ДНК, не меняющие ее структуру. Также к ним относят изменения состава белков, окружающих ДНК. В отличие от мутаций, которые навсегда изменяют последовательность ДНК, эпигенетические изменения обратимы. Они происходят постоянно в течение жизни под влиянием различных внешних факторов, а также с возрастом.

Эпигенетические изменения влияют на активность генов, помогая организму приспособиться к окружающей среде. Например, чтобы справиться с воздействием какого-либо токсина, организму необходимо вырабатывать фермент, разрушающий этот токсин, в больших количествах. Эпигенетические изменения, происходящие в области гена, кодирующего этот фермент, позволяют увеличить активность гена и, как следствие, количество фермента.

Для того чтобы обнаружить эпигенетические изменения, произошедшие у детей, подвергавшихся воздействию табачного дыма в пренатальный период, авторы изучили ДНК, выделенную из крови 531 ребенка дошкольного возраста. Оказалось, что у детей, чьи матери курили, в ДНК можно обнаружить 26 характерных изменений. Метод пока не отличается особой точностью: она составляет всего 81%. Изменения сохраняются вплоть до пятилетнего возраста. Какие-либо выводы о том, наносят вред здоровью эти изменения или нет, делать пока рано. С научной точки зрения интересней то, что ДНК настолько долго способна хранить "память" о внешних воздействиях.