Две научных группы одновременно опубликовали результаты своих исследований, в ходе которых были обнаружены новые молекулярные механизмы, ведущие к потере волос. Раньше считалось, что основной причиной облысения являются возрастные гормональные изменения, однако авторам удалось выявить более глубинные предпосылки этого процесса. Оба исследования были опубликованы в журнале Science.

Первая исследовательская группа, в которую вошли ученые из Японии, США и Нидерландов, обнаружила, что одной из причин облысения является накопление повреждений ДНК в стволовых клетках корней волос. По-научному эта часть волоса называется волосяной фолликул. Он содержит стволовые клетки, которые делятся и образуют клетки, производящие белки, из которых и состоит волос. Авторы исследования обнаружили, что накопление повреждений в ДНК вызывает в стволовых клетках синтез фермента, разрушающего белок коллаген 17А1. Этот белок не входит в состав самих волос, однако нужен клеткам для того, чтобы прикрепляться к поверхности кожи головы. При снижении его количества стволовые клетки начинали превращаться в обычные клетки кожи, а волосяной фолликул уменьшался, а затем полностью исчезал. Исследование волос женщин в возрасте от 22 до 70 лет показало, что со временем количество коллагена 17A1 уменьшается, что приводит к уменьшению размера волосяного фолликула и истончению волос. Впоследствии это может привести к полному исчезновению волосяного фолликула и гибели волоса.

Авторы второго исследования, проведенного в Колорадском университете (США), обнаружили другой белок — Foxc1, регулирующий деление стволовых клеток волосяного фолликула. Эти клетки могут находиться в двух состояниях: активном, при котором они делятся, создавая новые клетки фолликула, и спящем. Переключение между двумя этими режимами важно для поддержания нормальной работы стволовых клеток. Если они будут слишком часто делиться, то это приведет к быстрому "износу" клеток, а если слишком медленно — они не смогут образовывать достаточное количество клеток, вырабатывающих белки, из которых строится волос.

Ожидается, что открытия, сделанные обеими исследовательскими группами, помогут в разработке препаратов, поддерживающих нормальный рост волос и предотвращающих облысение.