Исследователи из Северо-Западного университета в Чикаго (США) разработали алгоритм, с помощью которого можно определить реальный биологический возраст человека, используя образцы его ДНК, выделенные из крови. Если биологический возраст превышает календарный, риск развития онкологических заболеваний значительно возрастает. Результаты исследования были опубликованы в журнале EBioMedicine.

Человек может выглядеть старше или моложе своих лет. В медицине для обозначения этого явления существует понятие биологического возраста. До последнего времени для его измерения не существовало объективных критериев. Однако с развитием современных молекулярных биомедицинских технологий появились способы определения биологического возраста. Для этого исследуют длину теломер или наличие характерных эпигенетических изменений в ДНК.

Исследователи из Северо-Западного университета в своей работе использовали последний подход. Для этого они изучили образцы ДНК, выделенные из крови 442 добровольцев, которые собирали с 1999 по 2013 год. Всего было получено 834 образца. Они исследовались с помощью ДНК-микрочипа, созданного Illumina, способного определять эпигенетические изменения, которые происходят в ДНК, но не затрагивают его генетическую последовательность. Именно поэтому они и называются ЭПИгенетическими (в греч. яз. "эпи-" — над, выше, внешний). Они представляют собой небольшие химические модификации ДНК, не меняющие структуру генов, но влияющие на их активность. Для разных типов клеток характерны разные эпигенетические изменения. Кроме того, они могут возникать в результате реакции клетки на внешние воздействия, для того чтобы она смогла приспособиться к ним, активировав или, наоборот, подавив работу определенных генов. 

Уже достаточно давно было замечено, что с возрастом у людей появляется все больше характерных эпигенетических изменений. Под влиянием различных неблагоприятных воздействий они могут накапливаться в ДНК с повышенной скоростью. Измерив их количество, можно определить и реальный биологический возраст человека. Основываясь на этом знании, ученые из Северо-Западного университета изучили 71 эпигенетическое изменение у участников исследования. Выяснилось, что каждый "лишний" год биологического возраста (по сравнению с календарным) на 6% повышал риск развития рака в течение трех лет с момента анализа. Риск смерти от онкологического заболевания в течение 5 лет повышался на 17%. Соответственно, чем больше был разрыв между биологическим и календарным возрастом, тем выше был риск развития рака. У добровольцев, у которых в ходе исследования развился рак, эпигенетический возраст был на полгода больше календарного. А у тех, кто в течение исследования умер от рака, — на 2,2 года выше.

На сегодняшний день технология еще недоступна для коммерческого использования. Исследователи пока сосредоточились на решении другой задачи — проверке возможности снижения биологического возраста с помощью здорового питания и физических упражнений.