Ученые из Китая и США придумали новый способ лечения катаракты. Это распространенное заболевание глаз заключается в помутнении хрусталика, что приводит к ухудшению зрения и в итоге может стать причиной слепоты. Стандартная процедура лечения заключается в хирургической замене собственного хрусталика пациента на искусственный. Теперь же ученые придумали новый способ — выращивать хрусталик прямо в глазу пациента с помощью его стволовых клеток. О прорывной разработке они рассказали на страницах журнала Nature.

Человеческий глаз состоит из светочувствительной поверхности (сетчатки) и линзы (хрусталика), который нужен для того, чтобы сфокусировать свет на сетчатке. Большинство человеческих тканей непрозрачны, но хрусталик создан из белков, обладающих упорядоченной внутренней структурой, которая делает их прозрачными для света. Однако с возрастом структура этих белков может нарушаться, что и проводит к помутнению хрусталика. Иногда катаракта бывает врожденной.

Раньше заболевание считалось неизлечимым, однако в середине прошлого века была разработана методика замены помутненного хрусталика на искусственный пластиковый имплантат. Как правило, операция совершенно безопасна, однако в некоторых случаях все же возникают осложнения. Например, иногда вокруг искусственного хрусталика начинают активно размножаться клетки, что также приводит к помутнению зрения. Авторы разработки обратили внимание на это явление и предположили, что такие клетки потенциально могут синтезировать новый хрусталик.

Вдохновленные этой идеей ученые провели серию экспериментов на животных. Они модифицировали стандартную хирургическую процедуру и при удалении хрусталика оставляли неповрежденными окружающие его ткани, содержащие стволовые клетки. Эксперименты оказались успешными. После такой операции организм смог самостоятельно восстанавливать хрусталик.

Добившись положительных результатов, ученые двинулись дальше и провели аналогичным способом операцию детям с врожденной катарактой. Риск от испытания новой методики был минимален: в случае неудачи пациентам через какое-то время без проблем имплантировали бы стандартный искусственный хрусталик. Кроме того, ткани молодого организма обладают высоким потенциалом к регенерации. Но прибегать к новым операциям не пришлось — методика доказала свою успешность, через три месяца хрусталик восстановился, и у участников исследования восстановилось зрение. Ученые планируют применить методику также для лечения взрослых людей.