Группа парализованных пациентов в Австралии скоро пройдет через революционную процедуру, которая вновь позволит им ходить, используя силу своей мысли.

Для этого каждому добровольцу будет имплантировано крошечное устройство под названием "стентрод" (по аналогии с "электрод", от слова "стент" — специальное медицинское устройство для проведения стентирования — расширения полого органа или кровеносного сосуда). Стентрод будет помещаться в сосуды, расположенные близко к двигательной коре головного мозга. После внедрения имплант сможет улавливать нервные импульсы и пересылать их роботизированному экзоскелету, внутри которого должен находиться пациент. Таким образом, устройство позволит парализованным людям управлять своим телом, используя лишь силу мысли.

У стентрода есть и специфическое военное предназначение: как только его технология будет отработана, он позволит солдатам на поле боя двигаться и реагировать быстрее, а со временем даст им возможность управлять военным оборудованием с помощью человеко-машинных интерфейсов.

Создание этого импланта стало возможным благодаря совместным усилиям 39 человек из 16 подразделений Мельбурнского университета (University of Melbourne). Доклинические испытания стентрода на животных уже завершены и показали большой потенциал этого устройства.

За время своего проектирования имплант претерпел сотни изменений, прежде чем смог удовлетворить все необходимые требования разработчиков по части компактности, гибкости и биосовместимости. В результате их труда текущая версия стентрода способна уместиться в кровеносном сосуде шириной всего в один миллиметр. Имплант оснащен крошечными записывающими дисками, которые прикрепляются к стенкам сосуда и способны улавливать сигналы мозга. Каждый диск записывает активность примерно 10000 нейронов и передает собранные сигналы по тончайшим проводам, соединяющим имплант с находящимся в груди пациента передатчиком. Затем сигналы передаются в экзоскелет, закрепленный на теле пациента. Каждый носитель импланта должен будет "обучить" робокостюм понимать индивидуальные сигналы мозга пользователя. На это уйдут многие месяцы, но в конце концов движение в экзоскелете станет для человека простым и естественным.

Стентрод способен помочь не только парализованным пациентам, но и людям с болезнью Паркинсона, моторными нейронными заболеваниями, обсессивно-компульсивными расстройствами, депрессией — и даже позволит предугадывать припадки у больных эпилепсией.

Имплант изготовлен из биологически нейтрального сплава нитинола и будет внедряться в тело пациента с помощью простого зонда — для его установки не потребуется сложных и долгих операций. Первая группа добровольцев получит импланты уже в конце 2017 года. Если результаты их испытаний окажутся успешными, новые устройства могут выйти на рынок в течение шести ближайших лет.