Растения с помощью хлоропластов преобразуют солнечный свет в питательные вещества, а затем их поедают животные – именно по такой схеме учебник биологии описывает пищевую пирамиду, доминирующую в экологии окружающего нас мира. Как оказалось, на самом деле все может быть несколько сложнее.

Джулия Кубанек (Julia Kubanek) совместно с коллегами по Технологическому институту Джорджии (США) опубликовала в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences статью, согласно которой морской моллюск Elysia tuca, поедая водоросли вида Halimeda incrassata, делает это с двойной целью. Он не только получает питательные вещества из высасываемой цитоплазмы растения, но и захватывает и использует его хлоропласты, внутриклеточные органеллы, в которых происходит фотосинтез – образование углеводов из углекислого газа и воды под влиянием света. Захватив хлоропласты, слизни держат их во внешних слоях своего организма, куда проникает достаточно света снаружи и где среда обитания сходна с той, что существует в цитоплазме водорослей.

По предположению Кубанек, возникновение такого необычного поведения у морского животного было связано с тем, что водоросли Halimeda incrassata научились отбрасывать те свои части, которые прокусил слизень. Дело в том, что, хотя целиком съесть водоросль это животное часто не может, на его ротовых органах почти всегда живут грибки, поражение которыми для растения смертельно. Получая из отброшенной части водоросли большой объем питательных веществ, слизень не может сразу переварить его, и часть хлоропластов продолжала функционировать внутри его организма длительное время. Конечно, образовывать новые хлоропласты слизень не может, и через какое-то время захваченный хлоропласт (из-за естественного износа) прекращает функционировать – но еще до этого слизень съест новый кусок водоросли и получит новые хлоропласты.

Согласно подсчетам, до 60% всего углерода Elysia tuca получает именно от позаимствованных хлоропластов, что делает фотосинтез главным источником питания этого брюхоногого моллюска. Вдобавок животное активно накапливает и применяет токсин, который водоросль использует, чтобы защитить себя от поедания. Организм слизня приспособлен к этому веществу, а вот большинство других обитателей моря не хотят есть его носителей, что позволяет не слишком быстрому слизню чувствовать себя в относительной безопасности от окружающих хищников.