Патрик Нейман из Сиднейского университета (Австралия) создал экспериментальный ионный двигатель, показавший выдающуюся удельную тягу. Хотя на переход от прототипа к серийным образцам определенно уйдет какое-то время, новая конструкция уже сейчас показала себя в чем-то лучше аналогичных двигателей НАСА.

Современные ионные двигатели вроде High Power Electric Propulsion используют ксенон, атомы которого бомбардируются электронами, из-за чего ионизируются. После этого их разгоняют электростатическим полем, выбрасывая ионы со скоростями до 90 километров в секунду.

Двигатель Неймана резко отличается от этой схемы, напоминая первый ионный двигатель, запущенный на советском космическом аппарате в 1964 году. В нем твердая пробка из смеси марганца, титана, углерода или молибдена нагревается до испарения, после чего образовавшееся облачко ионов и электронов выбрасывается электромагнитным полем. Общая тяга такого устройства довольно умеренна – всего 20 микроньютон на ватт мощности двигателя. Тот же High Power Electric Propulsion показывает 30–40 микроньютон на ватт мощности. То есть двигатель Неймана будет разгонять космический аппарат в полтора-два раза медленнее.

Однако в смысле удельного импульса схема Неймана оказалась намного эффективнее, чем у НАСА. Его двигатель выбрасывает топливо, равное своей собственной тяге, за 14700 секунд работы, в то время как High Power Electric Propulsion – за 9600 секунд. Это значит, что на доставку космического зонда от Земли к любому из объектов дальше Марса новый ионный двигатель потратит примерно в полтора раза меньше топлива.

Нейман оказался так вдохновлен результатами испытания своего детища в лаборатории, что уже запатентовал его и создал компанию под названием Neumann Space, призванную заняться коммерциализацией его решения. Разумеется, в космосе новинка окажется не в ближайшее время – ей нужен длительный цикл испытаний и доводки, но если заявленные разработчиком параметры подтвердятся в дальнейшем, у ионных двигателей НАСА появится очень серьезный конкурент.