Компания Lockheed Martin заявила, что начала малосерийную сборку Advanced Test High Energy Asset (ATHENA) – системы, состоящей из целой группы модульных волоконных лазеров максимальной мощностью до 120 киловатт. Целью новой системы на поле боя станет легкая техника противника.

Система значительно отличается от других экспериментальных лазеров, ранее созданных западными разработчиками. Она состоит из большого количества волоконных лазеров, в которых средой накачки выступает модифицированное оптическое волокно. Волокна содержат добавки разных редкоземельных элементов, благодаря чему они имеют слегка разный спектр. Объединяя затем в одном луче компоненты от различных сред накачки, разработчики получают излучение, в котором могут выбрать нужную им длину волны.

Такая возможность весьма важна потому, что разные объекты по-разному отражают свет. К примеру, пикап с пулеметом в кузове, покрашенный в зеленый цвет, сильно отражает волны длиной в 500–565 нанометров (люди видят их как ''зеленый цвет''), соответственно, лазер, излучающий такие волны, будет передавать нагреваемому им объекту лишь малую часть своей энергии, остальное же будет рассеиваться в пространстве до тех пор, пока не обгорит краска. А это в случае подвижной мишени может произойти уже после того, как оператор выпустит ее из прицела. Зато, используя излучение с длиной волны 625 нанометров (соответствует красному), можно значительно ускорить поражение выбранной цели зеленого цвета. Подбирая длину волны, не совпадающую с цветом уничтожаемого объекта, оператор ATHENA может существенно повысить эффективность своего оружия против каждой конкретной цели.

Среди других преимуществ волоконных лазеров в Lockheed Martin отмечают, что оптоволокно гибко и его можно сворачивать в бухты, это позволяет удлинить среды накачки до десятков метров, повышая КПД лазера. Из-за такой вытянутости оптоволокно легко охладить: у него очень большое соотношение общей площади поверхности к общему объему, отчего скорость теплоотдачи крайне высока. Соответственно, оно быстро остывает после каждого лазерного залпа и может осуществить следующий после меньшей паузы. Наконец, если один из волоконных лазеров выйдет из строя, сама модульная система лишится лишь малой части своей общей мощности.

В марте этого года опытная ATHENA на испытаниях вывела из строя пикап – один из видов легкой техники, чрезвычайно часто используемой незаконными вооруженными формированиями как средство перевозки тяжелого пехотного оружия. В тот раз система действовала на мощности в 30 киловатт, что существенно меньше ее предельных возможностей.

В настоящее время производимые Lockheed Martin системы ATHENA планируется устанавливать на транспортные средства армии США.