Новый материал оснащен датчиками, которые преобразуют данные об уровне давления в цифровые сигналы, направляя их непосредственно к нейронам мозга.

Несмотря на то что осязание воспринимается большинством людей как нечто само собой разумеющееся, на самом деле этот процесс невероятно сложный. Запутанная система нервных окончаний передает разные виды информации об объекте – его температуру, влажность или твердость – в мозг, который преобразует ее в единую картину.

Последние несколько лет протезирование далеко продвинулось вперед. Однако при всем этом недоставало одного важного момента: большинство протезов не могут посылать сигнал, чтобы пользователи осязали предметы.

Команде исследователей из Стэнфордского университета удалось создать искусственную кожу, содержащую углеродные нанотрубки. Она способна преобразовывать данные об уровне давления в цифровые сигналы, направляя их непосредственно в нейроны (тесты проводились на нейронах мышей).

Пока искусственная кожа может реагировать только на давление. Она сделана из гибкой цепи датчиков, расположенных сверху специального вещества, которое преобразует давление в электрические импульсы, стимулирующие клетки коры головного мозга мыши.

Форма датчиков позволяет им реагировать на различные виды давления. Разработчикам удалось передать сигнал в клетки мозга мыши, подобрав электронную частоту, которая требуется их мозгу для понимания информации. Если бы искусственная кожа была испытана на живой мыши, а не только на клетках ее мозга, то вполне вероятно, что она смогла бы осязать все так же, как если бы это была ее собственная кожа.

Попытки создать искусственную кожу уже предпринимались. В прошлом году медики из Кореи опубликовали данные исследования, в результате которого кожа могла чувствовать влажность объекта, к которому она прикасалась.

Однако метод, предложенный командой из Стэнфорда, несколько отличается, так как искусственная кожа передает электрические импульсы по-другому, делая его более эффективным при передаче импульсов на длинные расстояния в организме человека. В планах медиков сделать кожу более чувствительной для других видов осязания, таких, как поглаживающие движения и длительное давление.