Споры о вреде искусственных добавок и ароматизаторов ведутся с XIX века и не утихают до сих пор.

В XIX веке развитие органической химии породило множественные эксперименты с синтезом химических веществ. В частности, проводились опыты с воспроизведением добавок, идентичных натуральным продуктам по вкусу и запаху. В состав первых искусственных ароматизаторов входили простые химические вещества или комбинации эфиров, разбавленных спиртом. Но по мере изучения различных сочетаний веществ список искусственных вкусов расширялся. К концу века фруктовые эссенции и другие синтетические ароматы уже широко использовались в США, Германии, Франции и Великобритании, сопровождая рост потребления сахара.

Со временем безопасность пищевых продуктов стала важным вопросом, так как появились случаи заболеваний и смерти от испорченных консервированных продуктов. Корнем проблемы считались сложные химические добавки, включая консерванты, ароматизаторы и красители, которые скрывали запах испорченной еды.

Существовало мнение, что добавки, произведенные в лабораториях, заведомо гораздо более экологически чистые, чем те, что получены естественным путем. Убеждение в том, что химическая органика может быть даже лучше, чем натуральный продукт, укоренилось в общественном мнении.

Еще одну сложность представляет определение происхождения вещества. В некоторых случаях, как с ванилином, впервые синтезированным в 1870 году, синтетические молекулы идентичны природным. Принцип работы с добавками коренным образом изменило появление в 1955 году прибора для разделения смеси веществ – газового хроматографа от компании Perkin-Elmer. В аппарат помещали образец сложной смеси, например клубничного сока, и он испарялся, проходя через тонкие стеклянные трубки и распадаясь на отдельные летучие компоненты. При выходе фракционированного газа из хроматографа машина самостоятельно строила график, на котором был показан полный химический состав вещества. Позже появились и другие технологии для идентификации сложных компонентов, например спектроскопия, с помощью которой были открыты тысячи новых летучих ароматических химических веществ.

Увеличение количества и разнообразия химических пищевых добавок привело к росту содержания инсектицидов, пестицидов, консервантов, стабилизаторов, эмульгаторов, искусственных подсластителей и других добавок, приводящих к раковым заболеваниям и прочим медицинским проблемам.

В наше время внимание к здоровью людей еще больше возросло наряду со стремлением производить вкусные продукты питания, которые безопасны для организма и окружающей среды и доступны для большинства населения. Так, например, компания General Mills заявила, что в 2017 году из ее продукции будут полностью исключены все искусственные ароматизаторы и красители.

Провести четкую разделительную черту между естественным и искусственным всегда было сложно. Поэтому, заботясь о своем здоровье, не следует забывать, что химическая продукция не всегда означает вред, а натуральная пища не гарантирует безопасности.