С 18 по 25 октября в Австралии пройдет World Solar Challenge – международный чемпионат по гонкам на автомобилях, работающих на солнечной энергии. Трасса длиной около 3000 километров будет пролегать по территориям австралийских пустошей – так называемого аутбэка – от Дарвина до Аделаиды.

"Климат аутбэка значительно осложняет задачу", – говорит Алекс Лабкин, студент Стэнфордского университета (США), принимающий участие в университетском проекте по созданию автомобиля на солнечных батареях для соревнований.

Машина команды Стэнфорда абсолютно не похожа на привычный автомобиль. Водитель сидит очень близко к земле, а сверху его накрывает прозрачный "пузырь", напоминающий фонарь самолета. Машина имеет длинный вытянутый кузов с фотоэлементами по всей верхней плоскости, а колеса скрыты пластиковыми боками. Для того чтобы водитель мог попасть в тесную кабину, верх кузова вместе с остеклением поднимается, что еще больше усиливает сходство автомобиля с самолетом.

"При постройке нашей машины мы наибольшее внимание уделяли надежности. Наш девиз – "Проверь еще раз", поэтому мы провели множество тестовых поездок, чтобы выявить и исправить недостатки конструкции", – делится Лабкин.

Температура воздуха в аутбэке может достигать 40 °С, поэтому не только водители, но и их автомобили должны уметь бороться с жарой.

Так, Тоби Макбрайд из Даремского университета (Великобритания) вспоминает, что электромобиль, созданный его командой, во время гонок 2011 года сломался: фотоэлементы просто не выдержали жары, хотя до этого успешно прошли испытания в более мягком климате Англии.

Машина команды Дарема, которая будет участвовать в гонках в этом году, создавалась с участием эксперта по аэродинамике, поэтому его сверхлегкий кузов, геометрия которого тщательно просчитана, сделан из углеволокна. "Фактически кузов имеет форму самолетного крыла, поэтому лобовое сопротивление сведено к минимуму", – объясняет Макбрайд.

Однако жаркая погода не является единственной проблемой австралийской пустоши. Чтобы избежать столкновений с ночными животными (в частности, с кенгуру), гонки будут проходить только в дневное время и приостанавливаться в 5 часов вечера.

"Вряд ли вам захочется ездить ночью, если существует вероятность врезаться в кого-то в темноте. Особенно если этот "кто-то" по весу не уступает вашей машине", – поясняет Лабкин.

Дом Браун, член команды Кембриджского университета, считает, что во время соревнований могут возникнуть непредвиденные сложности: например, песчаные бури, степные пожары или потеря запасов воды и провизии. Водители также могут столкнуться и с другими препятствиями. Так, по словам Лабкина, в 2013 году обе полосы дороги блокировал непонятно откуда появившийся модульный дом.

Хотя скорость езды для гонок очень важна, водителям придется уделить большое внимание экономии энергии. Дело в том, что по правилам чемпионата аккумуляторы машин-участников не могут хранить более 5 кВт·ч энергии, поэтому основную часть электричества для езды автомобили будут получать непосредственно от фотоэлементов и систем рекуперации.

Поскольку водителям необходимо мириться с ограниченной емкостью аккумуляторов, им придется выжимать максимум из солнечных лучей. Именно поэтому так важны учет прогнозов погоды и оперативная адаптация стратегии гонки. Так, Лабкин считает, что в облачные дни гонщики могут снижать скорость на солнечных отрезках трассы, накапливая энергию, и быстро проскакивать затененные участки.

Конечно, машины, участвующие в World Solar Challenge, – далеко не серийные образцы. Это в первую очередь экспериментальные платформы для отработки и проверки ультрасовременных технологий на практике. По мнению Дома Брауна, проведение гоночного чемпионата поможет ускорить развитие альтернативной энергетики: "Рано или поздно мы не сможем больше полагаться на ограниченные источники ископаемого топлива. Мы стремимся к внедрению инноваций и хотим показать, на что способна солнечная энергетика".